Noordoost-India

Noordoost-India

Tussen de landen Bangladesh en Myanmar in ligt het nog redelijk onontdekte Noordoost-India. Ondanks het kleine aantal toeristen dat kiest deze kant op te gaan, hebben alle deelstaten hier iets unieks te bieden en is het zeker de moeite waard om hier een bezoekje aan te brengen. Jammer genoeg ontfermt de regering zich niet zo over deze staten als over de rest van India, waardoor er weinig openbaar vervoer is en de wegen niet goed onderhouden zijn. Mede hierdoor is het best een uitdaging om hier rond te reizen, maar dat maakt het alleen maar leuker! Als je genoeg tijd hebt in India is dit deel zeker een aanrader, vooral nu de grote hordes toeristen het nog niet ontdekt hebben.

Assam

De eerste stop in Noordoost-India is voor de meeste mensen Guwahati, in de deelstaat Assam. Guwahati is een typisch Indiase stad. Met haar drukte, afval op de straten, armoede, en vervuilde water, zal dit niet voor een hele positieve eerste indruk van Noordoost-India zorgen. Door Guwahati loopt de Brahmaputra rivier, waar een eilandje in te vinden is waar je met een ferry heen kunt om de Kamakhya tempel te bezoeken. De lokale toeristen zullen je bijna van de boot afduwen om zo snel mogelijk de tempel in te gaan, dus zoek een veilig plekje en wacht rustig tot de drukte voorbij is. Als je de hitte en de drukte nog niet zat bent kun je een rondje lopen in Old Guwahati, grenzend aan de Brahmaputra rivier. Hier vind je onder anderen een oud planetarium en een tombe. Als je in Guwahati moet zijn om je reis te vervolgen, is het zeker leuk om hier een kijkje te nemen.

In diezelfde Brahmaputra rivier ligt het grootste riviereiland ter wereld. Majuli bevindt zich in het oosten van Assam en kan vanaf verschillende kanten met boten bereikt worden. De makkelijkste manier is met een ferry vanaf Jorhat. Door de vele regenval in India krimpt Majuli elk jaar een klein beetje, en zal ze dus snel niet meer de grootste zijn. Ook zorgt de regen ervoor dat het eiland in het regenseizoen voor een groot deel onder water staat. Op Majuli vind je vele plekjes om prachtige zonsopgangen of zonsondergangen te bekijken. Op Majuli is nog veel te zien van de Assamese neo-Vaishnavite cultuur. Vaishnavite is een stroming in het hindoeïsme, waarbij Vishnu als de belangrijkste God gezien wordt. Op Majuli zijn veel satras (kloosters) te vinden waar dit geloof beoefend werd of wordt. De kloosters beschikken allemaal over grote beelden van een gereïncarneerde Vishnu. Een van de kloosters is momenteel een attractie om te zien hoe traditionele maskers gemaakt worden. Buiten zitten verschillende artiesten de maskers en poppen te maken, en in een klein huisje naast de tempel is een museumpje opgezet waar zowel nieuwe als oude kunstwerken getoond worden. Leuk om te proberen in Majuli is rijstbier. Dit is de enige alcohol die op het eiland te verkrijgen is, en vaak zal je er ook nog wel wat moeite voor moeten doen. Rijstbier wordt lokaal geproduceerd en ook alleen op deze plekken (huizen) verkocht. Je kunt proberen het bier zelf te krijgen, maar het is slimmer om hulp te vragen aan het personeel van het guest house waar je verblijft. Voor 50 rupees (ongeveer 60 cent) krijg je een liter rijstbier in een plastic fles. Ga wel op tijd op zoek, want de productie stopt meestal rond 9 uur ’s avonds. Echter zullen de locals om 6 uur in de ochtend weer beginnen met drinken en produceren. Majuli heeft veel leuke en goedkope plekjes om te overnachten. Voor een klein prijsje kan je al in een traditioneel bamboe huisje slapen. Als je meer luxe wilt beschikt het eiland ook over verschillende resorts aan de rivierbanken.

Verder heeft Assam veel te bieden op natuurgebied. Assam heeft verschillende nationale parken waar onder andere de zeldzame eenhoornige Indiase neushoorn te vinden is. De parken vallen onder UNESCO en worden dus goed onderhouden en beschermd. In de parken kun je tours doen om de natuur en de dieren van dichtbij te bewonderen.



Meghalaya

Ten Zuiden van Assam ligt de deelstaat Meghalaya, met als hoofdstad Shillong. Shillong heeft zich weten te ontpoppen tot een ware hotspot voor lokale toeristen. Het kleine centrum is gevuld met winkels, restaurants, straatverkopers, en hotels. Toch is het niet zo makkelijk om hier aan een slaapplek te komen. In Shillong zijn er bijna geen hotels te vinden waar je als buitenlander mag verblijven. De luxe dure hotels lijken de enige optie. De enige uitzondering die wij hierop hebben kunnen vinden is hotel Elgin. Dit hotel zit verstopt in het busstation, op te bovenste etages van een groot complex. Het hotel biedt verschillende soorten kamers voor verschillende prijzen, en de meeste kamers zijn niet heel comfortabel, maar als je niet te veel geld uit wilt geven aan overnachtingen is dit waarschijnlijk de beste optie. Vanaf Shillong is het leuk om een uitstapje te maken naar cherrapunjee, waar je een living root bridge kunt bewonderen. Zoals de naam al zegt is dit een brug gemaakt van wortels. De wortels leven nog waardoor de brug onwijs sterk is. Een klein minpuntje: om de brug te bereiken moet je 3000 traptreden naar beneden lopen (en daarna weer omhoog). Een ander leuk uitstapje vanuit Shillong is naar de Elephant Falls. Dit zijn drie watervallen onder elkaar die makkelijk wandelend te bereiken zijn. In Shillong zelf is Ward’s lake de populairste attractie. Dit meer (ook wel Pollock’s lake genoemd) wordt omsingeld door een kleurrijk park waar je lekker kunt uitrusten of kunt picknicken. Bij het meer kun je bootjes huren of je kunt een rondje lopen door de botanische tuin die naast het meer te vinden is.

Een stukje ten zuiden van Shillong ligt het aan Bangladesh grenzende Dawki. Dit kleine dorpje staat vooral bekend om de ligging aan de Dawki rivier, welke ook door Bangladesh stroomt. Zodra je Dawki binnen komt word je omsingeld door verkopers van ‘boating’, oftewel een rondje over de rivier met een klein lokaal bootje. Natuurlijk kun je ook zelf een leuk plekje aan de rivier zoeken en hier lekker zwemmen of uitrusten. Als je geluk hebt word je dan zelfs nog gratis opgepikt door een bootje om je naar de andere kant te brengen (werkt voornamelijk bij meisjes). In de omgeving van Dawki zijn veel mooie watervallen te vinden, zowel toeristische als onontdekte. Een aanrader vanuit ons is het dorpje Mawlynnong. Hier vind je onder andere een onontdekte waterval en een punt om de zonsondergang over Bangladesh te zien.



Tripura

Een van de deelstaten waar zo goed als geen toerisme is, is Tripura. De hoofdstad Agartala ligt dicht bij de grens van Bangladesh, maar vanaf hier zijn alle bezienswaardigheden in Tripura makkelijk te bereiken. Als je zou willen zou je dit zelfs in één dag met een georganiseerde tour kunnen doen.

In Agartala zelf vind je Ujjayanta Palace, waarbinnen tegenwoordig een museum te vinden is. Dit is het enige gedeelte van het paleis waar je als bezoeker in mag. Een deel van het paleis dient nog als huisvesting voor de koninklijke familie van Tripura. Een stukje verder, op een eilandje in Rudra Sagar, staat het waterpaleis Neermahal. Dit is een rood en wit paleis gebouwd in hindoeïstische en islamitische stijlen. Tripura is verder vooral leuk om tempels te bezoeken. Veel hiervan zijn te vinden in en rondom Agartala, en zijn dus makkelijk op eigen houtje te bereiken.

Mocht je geïnteresseerd zijn in meditatie, dan kan het leuk zijn om Vipassana te volgen in Tripura. Dit super populaire programma wordt overal ter wereld aangeboden, maar heeft meestal hele lange wachtrijen. Omdat Tripura geen toeristische bestemming is en het openbaar vervoer niet helemaal ideaal is zit de cursus hier bijna nooit helemaal vol. Een telefoontje naar het centrum (Dhamma Puri) is aan te raden voor vertrek, want de internetconnectie is zo slecht dat de meeste online aanmeldingen niet aankomen. Het centrum is klein en ligt in een rustgevende omgeving, waardoor je makkelijk alles uit je tijd hier kunt halen.



Mizoram

Naast Tripura ligt Mizoram, met als hoofdstad Aizawl. Omdat Mizoram grenst aan Myanmar zie je veel van deze cultuur hier terug. De bevolking heeft een iets ander uiterlijk dan in de meeste deelstaten van India, en het eten is vaker gebaseerd op chow (noodles) dan op rijst of chapati. Ook zie je veel verschil in de manier waarop vrouwen zich kleden en gedragen. De kleding is korter en de meiden roken openlijk op straat, wat je niet vaak ziet in India. Het grootste deel van de bevolking in Mizoram is christelijk. Mede hierdoor is Mizoram een ‘drystate’, wat betekend dat er in principe geen alcohol te verkrijgen is. Echter zijn er wel een aantal hotels en winkels die het verkopen. Deze plekken moeten een dure vergunning kopen waardoor een biertje al snel twee keer zo duur zal zijn als in de rest van India.

In Aizawl is niet heel veel te doen. Er zijn een aantal kerkjes (tempels genoemd) die een bezoekje waard zijn, en de stad zelf is leuk om rond te lopen door de vele winkeltjes en eettentjes. Houdt wel in gedachten dat de meeste plekken rond 9 uur sluiten.

Ten oosten van Aizawl ligt Tamdil lake. Dit meer is via een redelijk slechte weg te bereiken, maar is zeker de moeite waard. Tamdil wordt omsingeld door bergen en je kunt voor een klein prijsje met een bootje het meer op. Rond het meer staan een aantal huisjes, maar er zijn hier geen restaurantjes, dus het is slim om zelf het een en ander mee te nemen.
Het hoogste punt van Mizoram is Blue Mountain. Er wordt gezegd dat de 2147 meter hoge piek een verblijfplaats is voor goden, maar de weg ernaartoe wordt bewoond door geesten. De piek is te beklimmen, en het verstandigst is om dit met een ervaren gids te doen.



Manipur

Manipur is een van de deelstaten waarvoor je een vergunning nodig hebt. Maar geen zorgen, deze is bij alle grensovergangen gratis te krijgen. De vergunning is er vooral om bij te houden welke buitenlanders in en uit Manipur gaan, omdat er een aantal ‘gevaarlijke’ plekken zijn. Omdat Manipur grenst aan Nagaland kun je hier al te maken krijgen met de Naga’s. Dit zijn inheemse stammen die het vaak niet eens zijn met de manier waarop er met Noordoost-India omgegaan wordt door de regering. Deze mensen kunnen heel vriendelijk zijn, maar het wordt afgeraden om ’s nachts door deze gebieden te reizen, omdat ze af en toe wat agressief kunnen zijn tegen buitenstaanders.

De hoofdstad van Manipur is Imphal. Dit is een echte hoofdstad, met de drukte en de vervuiling die je van India gewend bent. Imphal is een grote stad met veel luxe winkels en restaurants. Echter kun je hier ook prima goedkoop en lokaal eten en slapen. In Imphal staat het Kangla Fort, wat een oud paleis op de banken van de Imphal River is. Binnen het grote complex zijn twee tempels en een museum te vinden. Om het fort heen lopen kost je aardig wat tijd, maar is wel leuker dan eromheen rijden. Een ander interessant plekje in Imphal is de War Cementery. Hier liggen 1600 slachtoffers van de tweede wereldoorlog. Alle slachtoffers zijn van The Battle of Kohima, een gevecht op de weg tussen Kohima en Imphal. Informatie over de geschiedenis is op het terrein te vinden.

Zo’n 50 kilometer van Imphal ligt het Loktak Lake. Dit is het grootste zoetwater meer in Noordoost-India en staat bekend om haar vegetatie. Het gehele meer is te bekijken vanaf een uitzichtpunt dat makkelijk te bereiken is vanaf de weg langs het meer. Vanaf hier zie je een prachtig uitzicht over het meer met haar drijvende eilanden en vissersbootjes.



Nagaland

Ook het thuis van de beruchte Naga’s is gewoon te bezoeken. Verschillend per seizoen is deze deelstaat leuk om te bezoeken voor haar natuur, festivals, cultuur, en feesten. Door de aanwezigheid van de inheemse stammen zijn er veel traditionele feesten en festivals. De hoofdstad Kohima is in december de place to be, door de vele grote festivals die hier dan plaatsvinden.

De grootste steden in Nagaland zijn Kohima en Dimapur, maar in deze steden zelf is niet heel veel te doen. De meeste mensen gaan naar Nagaland voor de vele mooie wandelingen die hier te doen zijn. Een van de bekendste is de Dzukou Valley trek. Deze begint in Kohima en is te doen in vijf dagen en vier nachten. Ook als je niet genoeg tijd hebt voor de hele trek kun je de vallei bezoeken. Vanaf Kohima kun je taxi’s nemen naar Zakhama of Viswema, vanaf waar je in een of twee dagen de vallei kunt bezoeken. Houd je van klimmen en klauteren, dan is Zakhama een mooie en spannende route. Zo niet, dan raden we Viswema aan. Deze route is iets langer maar ook een stuk makkelijker. Vanaf Zakhama is de klim zo’n 5 a 6 uur, met een paar hele steile stukken. Als je genoeg tijd hebt is het het leuks om minimaal 3 dagen uit te trekken voor dit avontuur, zodat je tijd hebt om de omgeving te ontdekken en niet alleen maar aan het klimmen bent.



Reizen door Noordoost-India

Reizen in Noordoost-India is af en toe best een uitdaging, voornamelijk als je zonder eigen vervoer reist. Hoewel er tegenwoordig redelijk wat bussen gaan tussen de grotere steden en de wat toeristische plekken, zal je op sommige plekken aardig je best moeten doen om van de ene naar de andere bestemming te komen. Voornamelijk in de wat meer religieuze staten of kleine dorpjes kan het zomaar zijn dat er op bepaalde dagen geen openbaar vervoer rijdt. In sommige gevallen gaat het zelfs zo ver dat er geen taxi’s te krijgen zijn. Als je een strak schema hebt is het dus handig om dit van tevoren even uit te zoeken. Treinen rijden nog niet overal in Noordoost-India en zijn vaak relatief duur, dus bussen zijn vaak de makkelijkste optie. Natuurlijk hebben de grotere steden vliegvelden, maar ook hier hangt een aardig prijskaartje aan.

Zelfs met eigen vervoer reizen is niet zo makkelijk als het klinkt. De wegen in Assam zien er veelbelovend uit, maar verder naar het zuidoosten is het niet meer zo’n pretje. Veel wegen gaan recht door de bergen en worden niet goed onderhouden door de relatie tussen de staten en de regering. Voornamelijk tijdens of na het regenseizoen moet je heel erg uitkijken op de weg. Door de landverschuivingen ontstaan gaten in de wegen, of vallen hele stukken wegdek weg. Als het dan ook nog eens regent op dat moment worden de wegen modderig en hierdoor enorm glibberig. Op veel stukken is het hierdoor niet mogelijk om harder te rijden dan 20 kilometer per uur.

Als je zonder vast plan met eigen vervoer reist raden we je aan om de tijd goed in de gaten te houden, voornamelijk in en rondom Nagaland. Deze deelstaat staat bekend om de Naga’s, die niet altijd even aardig zijn voor buitenstaanders, voornamelijk in de latere uurtjes. Daarbij zijn er veel wegen waar je uren kunt rijden zonder een plaatsje met slaapvoorziening tegen te komen. De mensen zijn over het algemeen heel aardig en zullen je proberen te helpen, maar als buitenlander kan het riskant zijn om zomaar bij mensen aan te kloppen.

Sowieso kan het vinden van een slaapplek af en toe wat lastig zijn. Alle grotere steden hebben hotels online staan, maar deze zullen redelijk duur zijn. Wil je goedkoper of gewoon meer als een local slapen dan zal je iets meer moeite moeten doen. Op veel plekken zal je als buitenlander niet geaccepteerd worden. Uiteindelijk zal er altijd wel een plekje zijn, maar het kan even zoeken zijn. Ook als je als stelletje gaat is het vinden van een slaapplek soms vervelend. Veel plekken accepteren geen ongehuwde stelletjes, en sommigen gaan zelfs zo ver dat ze een officieel document willen zien voor ze een dubbele kamer verhuren. Je kunt natuurlijk altijd een ring om je vinger doen en ze proberen te overtuigen, maar bereid je voor op tegenspraak.

Wees sociaal